Edwin Howard Armstrong

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Edwin Howard Armstrong

Edwin Howard Armstrong (18 d√©cembre, New York City, 1890 - 31 janvier, 1954, New York City) √©tait un ing√©nieur am√©ricain et inventeur. Il a √©t√© avant tout le "p√®re malheureux" de la technique de diffusion radiophonique appel√©e ¬ę Modulation de fr√©quence ¬Ľ qui s'est d√©velopp√©e d'abord aux √Čtats-Unis puis progressivement dans le reste du monde. Sa mani√®re de travailler mettait en avant l'exp√©rimentation et le raisonnement. Edwin Howard Armstrong se m√©fiait des d√©ductions trop th√©oriques et trop abstraites. Ses combats et ses proc√®s avec l'industrie de l'√©lectronique eurent raison de lui.

Biographie

Armstrong fut l'un des inventeurs les plus prolifiques de l'histoire de la radioélectricité doublé d'un visionnaire. Il déposa plusieurs brevets exceptionnels dans l'histoire de la radio:

Ce dernier brevet fut déposé alors que E. Armstrong était en France comme militaire au titre de la première guerre mondiale. Il a sans doute été influencé par des ingénieurs français comme Lucien Lévy, à l'époque chef de laboratoire de la radio militaire de la Tour Eiffel.

L'√©volution des techniques est un processus complexe o√Ļ la part individuelle n'est pas toujours dissociable de celle de la communaut√©. Plusieurs inventions d'Armstrong furent finalement revendiqu√©es par d'autres √† travers de nombreuses poursuites judiciaires pour violations de brevets, en particulier le circuit √† r√©action brevet√© en 1914, qui fut par la suite revendiqu√© par Lee De Forest en 1916; De Forest vendit ensuite les droits de son brevet √† AT&T. Entre 1922 et 1934, Armstrong se trouva m√™l√© √† cette guerre des brevets, qui l'opposait, aux c√īt√©s de RCA et Westinghouse, √† De Forest et AT&T. Ce proc√®s qui dura 12 ans, se termina en conc√©dant les droits √† De Forest, mais cette d√©cision est aujourd'hui remise en cause en raison d'une m√©prise de la Cour Supr√™me.

Durant l‚Äôinstruction du proc√®s, Armstrong poursuivait son travail dans un autre domaine : la modulation de fr√©quence ou FM dans les laboratoires de la Columbia University. Cette technique √©tudi√©e d√®s 1922 notamment par Carson ne semblait pas pr√©senter d'int√©r√™t particulier par rapport √† la technique en usage, la modulation d'amplitude ou AM, et m√™me sa port√©e √©tait inf√©rieure. Cette derni√®re pr√©sentait cependant intrins√®quement une forte sensibilit√© aux parasites radio√©lectriques qui lorqu'ils se pr√©sentent modifient fortement l'amplitude du signal radio√©lectrique et donc la qualit√© du signal audio qu'il transporte.

La FM, au contraire, s'appuie sur une variation de la fréquence radioélectrique pour transporter le signal sonore et de fait immunise jusqu'à une certaine limite celui-ci des parasites radioélectriques. En résumé, la FM apporte une qualité sonore très supérieure à l'AM notamment en termes de bande passante et de rapport signal sur bruit. Armstrong réalisa à New York en 1935 plusieurs expérimentations pour qualifier l'apport de cette technique et présenta les résultats lors d'une conférence restée célèbre à l'IEEE, société des ingénieurs électriciens américains.

Cependant, pour l'époque la FM représentait une rupture technologique importante. Elle exigeait une occupation du spectre radioélectrique supérieure à l'AM et donc devait émettre sur des ondes très courtes pour l'époque. De plus, elle impliquait une refonte complète des récepteurs qui devenaient plus complexes et donc plus chers à fabriquer. Armstrong avant obtenu de l'instance de régulation des radiocommunications américaines, la FCC l’utilisation d'une bande de fréquence (42 à 50 MHz) pour mener à bien ces expérimentations.

Comme toute rupture technologique, la FM a d√Ľ faire face √† ses d√©buts aux freins mis en place par les acteurs industriels qui ne souhaitaient pas de bouleversement radicaux. En outre, la t√©l√©vision alors √©mergente dans les ann√©es 40 retenait l'attention des industriels comme RCA (Radio Corporation of America), chez qui Armstrong √©tait alors employ√©. RCA exer√ßa son influence aupr√®s de la FCC (Federal Communications Commission), instance de r√©gulation des radiocommunications pour limiter le d√©veloppement des r√©seaux FM, jug√© non prioritaire par rapport √† la t√©l√©vision alors naissante. De plus, la RCA √©tait propri√©taire d'un important r√©seau de radios AM.

En juin 1945, la RCA exer√ßa son influence aupr√®s de la FCC pour que celle-ci alloue la bande 42-50 MHz √† la t√©l√©vision. David Sarnoff, pr√©sident de RCA exer√ßa une influence importante dans cette d√©cision. La bande FM migra donc de 40-52 Mhz vers 88 ‚Äď 108 MHz, aujourd'hui quasi universelle.

Cette action de la FCC rendit en une nuit le réseau de sites d'émission FM déployés par Armstrong caduc.

De plus, RCA revendiqua plusieurs innovations li√©es √† la FM qui allait conduire √† de multiples batailles de brevets contre Armstrong. Une importante victoire de RCA fit perdre √† Armstrong les royalties lors de l'installation des premiers sites d'√©mission FM. Cette situation le conduisit progressivement √† la ruine. Son combat devint une obsession difficile √† vivre pour son entourage ; finalement la situation eut raison de son mariage.

D√©sesp√©r√© devant la d√©b√Ęcle o√Ļ l'avait conduit son immense travail, Armstrong finit par se jeter de la fen√™tre du treizi√®me √©tage de son appartement de New York City le 31 janvier 1954.

Sa veuve Marion, qui avait été aussi la secrétaire de David Sarnoff avant son mariage avec Armstrong, reprendra le combat contre RCA et finalement gagnera le procès en 1967.

Le travail et le génie d'Armstrong s'est depuis révélé puisque la FM est aujourd'hui la technologie de radiodiffusion la plus largement utilisée à travers le monde.

Armstrong fut chevalier de la Légion d'honneur en 1919 suite à son travail sur la radio durant la première guerre mondiale[1].

Références

  • Lawrence Lessing, Man of High fidelity: Edwin Howard Armstrong, Philadelphia, J.B. Lipncott Company, 1956

Brevets

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