Adolphe Quetelet

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Adolphe Quetelet
Adolphe Quetelet

Lambert Adolphe Jacques Quetelet, n√© √† Gand le 7 f√©vrier 1796 et mort √† Bruxelles le 17 f√©vrier 1874, est un math√©maticien, astronome, naturaliste et statisticien belge, pr√©curseur de l'√©tude d√©mographique et fondateur de l'Observatoire royal de Belgique.

Poète à ses heures, il fut membre de la Société de littérature de Bruxelles.

Sommaire

Biographie

Adolphe Quetelet √©tait d'origine fran√ßaise par son p√®re, Fran√ßois Quetelet, originaire de Picardie et fonctionnaire communal mort en 1803 ; sa m√®re, Anne-Fran√ßoise Van de Velde, √©tait du sud Brabant. Il √©pousa en 1824 C√©cile Curtet, fille d'un m√©decin fran√ßais Antoine Curtet. Re√ßu docteur en sciences math√©matiques √† l'universit√© de Gand en 1819 pour une th√®se sur la th√©orie des sections coniques, il enseigne les math√©matiques √† Gand et √† Bruxelles. En 1823, il visite l'Observatoire de Paris o√Ļ il rencontre Fran√ßois Arago et Alexis Bouvard. Il est influenc√© par Laplace, Poisson et Fourier avec qui il √©tudie les statistiques qu'il √©l√®vera au rang de science. Il pr√©side par ailleurs le premier congr√®s international de statistique qui se tient √† Bruxelles en 1853.

En 1828, il réussit à persuader les autorités et à lever des fonds publics et privés pour créer à Bruxelles un observatoire qu'il dirige à partir de 1832. Pendant la Révolution belge de 1830, il visite les observatoires italiens. En 1834, il devient secrétaire permanent de l'Académie royale de Belgique.

Adolphe Quetelet a créé plusieurs sociétés et journaux de statistique, dont les Transactions of the Statistical Society of London en 1837. Il fut particulièrement impliqué dans la création d'une coopération internationale entre statisticiens. En 1853, il participe à la Première conférence maritime internationale à Bruxelles visant à favoriser les échanges de données météorologiques. Cette coopération débouchera sur l’Organisation météorologique internationale en 1873.

Il est inhumé au cimetière de Bruxelles.

Contributions

Psychologie

Quetelet a fondé l’approche différentielle en psychologie. Avec Francis Galton, il a montré que les différences entre les individus se repartissent habituellement selon la courbe de Gauss. Le caractère mesuré est expliqué par la rencontre d’un très grand nombre de facteurs simples répartis dans la population selon les lois de la probabilité.

Mathématique

Il est l'auteur avec Dandelin des th√©or√®mes qui relient les d√©finitions de coniques (sections planes d'un c√īne) avec celle d'ellipse (hyperbole), ensemble des points dont la somme (diff√©rence) des distances √† deux points fixes est constante, ainsi que celle des trois coniques d√©finies comme ensemble des points dont le rapport des distances √† un point (foyer) et une droite (directrice) est une constante appel√©e excentricit√©. Ces th√©or√®mes sont connus aussi sous l'appellation de ¬ę th√©or√®mes belges ¬Ľ.

Quetelet fut le premier à utiliser la courbe normale autrement que comme répartition d'erreurs, entre autres dans des méthodes de moindres carrés.

Statistique

Dans Sur l'homme et le d√©veloppement de ses facult√©s, essai d'une physique sociale, Quetelet pr√©senta sa conception de ¬ę l'homme moyen ¬Ľ comme valeur centrale autour de laquelle les mesures d'une caract√©ristique humaine √©taient group√©s suivant une courbe normale. L'homme moyen est une r√©alit√© sui generis, diff√©rente des individus. Quetelet s'oppose ainsi au nominalisme de Guillaume d'Ockham. Quetelet distingue trois types de moyennes, reprises par Alphonse Bertillon : la moyenne objective, qui correspond √† un objet r√©el, soumis √† un certain nombre de mesures ; la moyenne subjective, r√©sultat du calcul d‚Äôune tendance centrale, dans le cas o√Ļ la distribution ob√©it √† la loi binomiale (courbe de Gauss) ; le troisi√®me cas, qui ne m√©rite pas vraiment le nom de moyenne, s‚Äôappelle moyenne arithm√©tique, afin de marquer le fait que c‚Äôest une pure fiction, n‚Äôob√©issant pas √† la loi binomiale (la hauteur des toits d‚Äôune rue), ne justifiant pas la cr√©ation d‚Äôun type moyen.

Ses √©tudes sur la consistance num√©rique des crimes suscit√®rent une large discussion entre libert√© et d√©terminisme social. Comme son homologue fran√ßais Andr√©-Michel Guerry, il rassemblait et analysait pour son gouvernement les statistiques sur le crime et la mortalit√©, am√©liorant ainsi le syst√®me de recensement. Il apporta des am√©liorations dans les prises de sanctions. Son travail suscita d'ailleurs une grande controverse parmi les sociologues du XIXe si√®cle.

On lui doit le système de mesure internationale de l'obésité, connu sous le nom d'indice de Quetelet, ou encore Indice de masse corporelle.

Astronomie

À l'observatoire de Bruxelles, il travailla sur les données géophysiques et météorologiques. Il étudia les pluies de météores et établit des méthodes de comparaison et d'évaluation des données.

Principales publications

  • Relation d'un voyage fait √† la grotte de Han au mois d'ao√Ľt 1822, par MM. Kickx et Quetelet (1823)
  • Recherches sur la population, les naissances, les d√©c√®s, les prisons, les d√©p√īts de mendicit√©, etc., dans le royaume des Pays-Bas (1827) Texte en ligne
  • Positions de physique ou r√©sum√© d'un cours de physique g√©n√©rale, in-18, chez H. Tarlier, Bruxelles, 1827-1829
  • Recherches statistiques sur le royaume des Pays-Bas (1829) Texte en ligne
  • Astronomie √©l√©mentaire (1834)
  • Sur l'homme et le d√©veloppement de ses facult√©s, ou Essai de physique sociale (2 volumes, 1835) Texte en ligne 1 2
  • De l'influence des saisons sur la mortalit√© aux diff√©rens √Ęges dans la Belgique (1838)
  • Catalogue des principales apparitions d'√©toiles filantes (1839)
  • Sur l'emploi de la boussole dans les mines (1843) Texte en ligne
  • Sur le climat de la Belgique (2 volumes, 1845-1851) Texte en ligne 1 2
  • Du syst√®me social et des lois qui le r√©gissent (1848)
  • Sur la statistique morale et les principes qui doivent en former la base (1848)
  • M√©moire sur les lois des naissances et de la mortalit√© √† Bruxelles (v. 1850)
  • M√©moire sur les variations p√©riodiques et non p√©riodiques de la temp√©rature, d'apr√®s les observations faites, pendant vingt ans, √† l'observatoire royal de Bruxelles (1853) Texte en ligne
  • Histoire des sciences math√©matiques et physiques chez les Belges (1864)
  • M√©t√©orologie de la Belgique compar√©e √† celle du globe (1867) Texte en ligne
  • Sciences math√©matiques et physiques au commencement du XIXe si√®cle (1867) Texte en ligne
  • Sur la physique du globe en Belgique (v. 1869) Texte en ligne
  • Anthropom√©trie, ou Mesure des diff√©rentes facult√©s de l'homme (1870)
  • Sur les anciens recensements de la population belge (s. d.) Texte en ligne
  • Th√©orie des probabilit√©s (s. d.)
  • Correspondance math√©matique et physiqu√© avec Jean Guillaume Garnier, M. Hayez, imprimeur, (1825-1835) Volume 8 Texte en ligne ; d'autres ICI.

Philatélie

La R√©gie des postes belges a √©mis le 16 d√©cembre 1974 un timbre-poste en comm√©moration du centenaire de la mort d'Adolphe Quetelet. Le timbre d'une valeur de dix francs a √©t√© r√©alis√© d'apr√®s une Ňďuvre du peintre Joseph-Denis Odevaere.

Quételet est l’abréviation botanique officielle de Adolphe Quetelet.
Consulter la liste des abréviations d'auteur ou la liste des plantes assignées à cet auteur par l'IPNI

Bibliographie

  • Locher, Fabien, Le Savant et la Temp√™te. √Čtudier l‚Äôatmosph√®re et pr√©voir le temps au XIXe si√®cle, Rennes, Presses Universitaires de Rennes, coll. ¬ę Carnot ¬Ľ, 2008.
    (notamment sur l'action de Quetelet au sein de l'Observatoire de Bruxelles)
     
  • Alain Desrosi√®res, ¬ę Adolphe Quetelet ¬Ľ, dans Courrier des Statistiques, no 104, d√©cembre 2002. [texte int√©gral] 

Liens externes


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