Thomas Edison

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Thomas Edison
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Thomas Edison
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Naissance 11 février 1847
Milan dans l'Ohio
Décès 18 octobre 1931 (à 84 ans)
West Orange
Nationalit√© Drapeau des √Čtats-Unis √Čtats-Unis
Profession PDG fondateur de General Electric et Continental Edison
Autres activit√©s Un des inventeurs en √©lectricit√© les plus importants des √Čtats-Unis
Signature

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Thomas Edison en 1878

Thomas Alva Edison, (n√© le 11 f√©vrier 1847 √† Milan dans l'Ohio et mort le 18 octobre 1931 √† West Orange dans le New Jersey), est un inventeur et industriel am√©ricain. Fondateur de General Electric, l'un des premiers empires industriels mondiaux, il est reconnu comme l'un des inventeurs am√©ricains les plus importants et les plus prolifiques, revendiquant le nombre record de 1 093 brevets[1]. Pionnier de l'√©lectricit√©, diffuseur, vulgarisateur et perfectionneur de technologies d'avant-garde, il s'est √©galement auto-proclam√© inventeur du t√©l√©phone, du cin√©ma et de l'enregistrement du son. Il est parfois surnomm√© le magicien de Menlo Park, ville rebaptis√©e en son honneur en 1954.

Sommaire

Biographie

Enfance autodidacte

Il na√ģt le 11 f√©vrier 1847 √† Milan dans l'Ohio. Fils de Samuel Edison, touche-√†-tout, brocanteur, √©picier, agent immobilier, charpentier, canadien d'origine n√©erlandaise et de Nancy Elliot Edison, ancienne institutrice canadienne d'origine √©cossaise, il est cadet d'une famille modeste de sept enfants.

En 1854, alors qu'il est √Ęg√© de 7 ans, sa famille s'installe √† Port Huron dans le Michigan. Son professeur, le r√©v√©rend Engle, le consid√®re alors rapidement comme un hyperactif stupide car il est trop curieux, pose trop de questions et n'apprend pas rapidement. Apr√®s 3 mois de cours, sa m√®re offusqu√©e d√©cide de lui faire l'√©cole elle-m√™me. Il compl√®te ensuite sa formation de base en parfait autodidacte en d√©vorant tous les livres de science de sa m√®re.

Thomas Edison enfant

Premier laboratoire de chimie à 10 ans

En 1857, √Ęg√© de 10 ans, Thomas poss√®de d√©j√† un vrai petit laboratoire de chimie dans le sous-sol de la maison de ses parents pour d√©velopper son intelligence pratique.

En 1859, √Ęg√© de 12 ans, Thomas devint vendeur de journaux, boissons, cigares, cigarettes, bonbons, dans le train de la ¬ę Grand Trunk Railway ¬Ľ qui fait l'aller-retour quotidien Port Huron-Detroit. Avec l'argent gagn√©, il s'ach√®te une presse d'imprimerie d'occasion qu'il installe dans un wagon √† bagage pour la r√©daction et l'impression (durant les trajets) de son propre mini journal hebdomadaire ¬ę le Weekly Herald ¬Ľ tir√© √† 500 exemplaires.

En 1860 il est autoris√© √† am√©nager son laboratoire de chimie dans son wagon √† bagage-imprimerie. Il poursuit ses exp√©riences durant les haltes de 5 heures √† D√©troit. Il s'int√©resse √©galement au t√©l√©graphe du train invent√© en 1838 par Samuel Morse. Une embard√©e du train renverse un jour du phosphore et provoque un incendie ce qui lui vaut son renvoi imm√©diat avec ses premiers 2 000 dollars de gain commercial fi√®rement gagn√©s.

Pratiquement sourd d√®s l‚Äô√Ęge de 13 ans

√āg√© de 13 ans, il attrape la scarlatine dont il ressort pratiquement sourd, m√™me si la l√©gende veut qu'il le soit devenu apr√®s qu'un cheminot l'a empoign√© par les oreilles[2]. Ce handicap influencera fortement son comportement, sa carri√®re, l'orientation de ses travaux. Son d√©sir d'am√©liorer le sort de l'humanit√© le motive pour plusieurs inventions et d√©cuple son avidit√© pour la lecture en particulier des ouvrages de chimie, √©lectricit√©, physique, m√©canique, etc.

Employé télégraphiste de la Western Union Telegraph Company

Thomas Edison dans son laboratoire de recherche en 1901.

En 1862 Thomas sauve h√©ro√Įquement le b√©b√© du chef de gare de Port Huron qui faillit se faire √©craser par un train. Pour le remercier, l'officier accepte de lui apprendre l'alphabet morse et l'utilisation de son t√©l√©graphe durant 2 mois de formation. Cette nouvelle comp√©tence-passion lui permet de trouver un emploi de t√©l√©graphiste √† Memphis.

En 1866 √Ęg√© de 19 ans, il d√©m√©nage √† Toronto au Canada et trouve un emploi d'assistant-t√©l√©graphiste √† la Western Union Company. Son travail consiste √† retransmettre √† Toronto les messages re√ßus √† chaque heure. Il r√©alise alors sa premi√®re invention : il transforme son t√©l√©graphe en ¬ętransmetteur-r√©cepteur duplex automatique de code Morse¬Ľ capable de transmettre sur un m√™me c√Ęble deux d√©p√™ches en sens inverse automatiquement sans intervention d'employ√©, et d√©pose son premier brevet.

Puis il revient en tant qu'op√©rateur itin√©rant de ville en ville dans tout l'est des √Čtats-Unis.

En 1868, √Ęg√© de 21 ans, expert en t√©l√©graphie, Thomas est embauch√© comme op√©rateur-t√©l√©graphiste de nuit √† la Western Union Company de Boston et travaille en parall√®le sur plusieurs projets d'inventions dont une Machine de comptage automatique de vote qui n'est pas retenue par le Congr√®s des √Čtats-Unis car jug√©e trop rapide‚Ķ Il en d√©duit un de ses futurs grands principes de base : ¬ę Never invent something that people don't want ¬Ľ (ne jamais inventer quelque chose dont les gens ne veulent pas).

En 1869 il tente sa chance √† New York, o√Ļ il trouve une chambre de bonne dans les sous-sols de la Bourse de New York √† Wall Street. Il dort √† c√īt√© du t√©l√©scripteur qui transmet les cours de l'or sur les march√©s financiers, et √©tudie cette machine de pr√®s. Il aide un jour le t√©l√©graphiste de la Western Union √† r√©soudre une panne importante sur ce t√©l√©graphe et se voit proposer une confortable place d'assistant de l'ing√©nieur en chef de la Western Union de New York, avec pour mission d'am√©liorer le t√©l√©scripteur de la Bourse de New York.

Fondation de l'Edison Universal Stock Printer de New York

Il fonde puis revend 40 000 dollars sa premi√®re soci√©t√© ¬ę Edison Universal Stock Printer ¬Ľ, o√Ļ il d√©veloppe et commercialise son t√©l√©graphe multiplex√© automatique brevet√© pouvant transmettre et imprimer simultan√©ment plusieurs cours de valeurs boursi√®res.

Fondation de son empire industriel de Menlo Park

Laboratoire de recherche de Menlo Park équipé des premières ampoules électriques de l'humanité.

En 1874 avec les 40 000 dollars pr√©c√©demment r√©colt√©s, il fonde son propre empire industriel de ¬ę Menlo Park ¬Ľ dot√© de laboratoires de recherche √† Newark dans le New Jersey pr√®s de New York. Il est pr√©curseur de la recherche industrielle moderne appliqu√©e avec 2 associ√©s et une √©quipe de 60 chercheurs salari√©s (au lieu de chercheurs isol√©s), supervise jusqu'√† 40 projets en m√™me temps, et d√©pose jusqu'√† 400 brevets par an. Il fabrique et commercialise les premiers t√©l√©scripteurs qui impriment √† haute-vitesse.

Invention du téléphone breveté de justesse avant lui par Bell

En 1876, il entreprend de développer le téléphone mais Alexandre Graham Bell dépose son brevet avant lui le 7 mars[3]. Edison développe alors un microphone à cartouche de carbone qui améliore considérablement les capacités du téléphone de son concurrent.

Thomas Edison vit dans son laboratoire et ne dort que quatre heures par nuit. Il dit être capable de travailler 48, voire 72 heures d'affilée.

Phonographe et cylindres phonographiques inventés par Edison en 1877.
Edison et son phonographe à cylindre en 1878.
Phonographe d'Edison.

Invention du Phonographe

Le fran√ßais √Čdouard-L√©on Scott de Martinville avait d√©j√† enregistr√© des sons sur papier en 1859 inventant ainsi la phonautographie mais c'est en 1877 qu'Edison ach√®ve la construction du premier v√©ritable phonographe capable d'enregistrer et de r√©√©couter la voix humaine et du son, qu'il perfectionne avec le temps (cylindre phonographique d'acier couvert d'une feuille en √©tain et d'une aiguille qui grave puis lit 2 minutes de sons recueillis ou diffus√©s par un cornet acoustique). Les versions suivantes de cet appareil sont √† la base de la colossale industrie de la musique enregistr√©e.

En 1878, lors d'une partie de p√™che au ¬ę lac Battle ¬Ľ de la Sierra Madre dans le Wyoming, il observe √† quel point les fibres d'un morceau de bambou (de sa canne √† p√™che) jet√© au feu brillaient sans se d√©sint√©grer. Cette observation lui inspira l'id√©e d'un filament brillant √† l'int√©rieur d'une ampoule incandescente.

Fondation de Général Electric

En 1878 Thomas Edison se lie avec des hommes d'affaires parmi les plus riches de New York et fonde la ¬ę Edison Electric Light Company ¬Ľ, qui deviendra en 1889 la ¬ę Edison General Electric Company ¬Ľ, puis la General Electric en 1892.

La France le décore du grade de Chevalier de la Légion d'Honneur puis de Commandeur de la Légion d'Honneur en 1889.

Amélioration et diffusion de l'ampoule électrique domestique

En 1878, apr√®s l'invention de l'ampoule √©lectrique par James Bowman Lindsay (1838), et en rivalit√© directe avec Joseph Swan, il d√©pose le brevet de l'ampoule √©lectrique √† base de filament en bambou du Japon sous faible voltage dans une ampoule de verre sous vide, apr√®s avoir test√© 6 000 substances v√©g√©tales envoy√©es chercher dans le monde entier, avec un budget de 40 000 dollars. Sans √™tre les inventeurs de l'ampoule √©lectrique, son √©quipe et celle de Swan ont apport√© une contribution essentielle au d√©veloppement industriel de l'ampoule √† incandescence.

Lewis Howard Latimer, ing√©nieur de la Edison Company rem√©die au probl√®me majeur de l'ampoule √† filament en bambou, qui grille au bout de 30 h. En 1881, il brev√®te donc, avec son ami Joseph V. Nichols, la premi√®re ampoule √† incandescence avec filament de carbone puis obtient, seul, en 1882, un brevet pour son proc√©d√© de fabrication et de montage de filaments de carbone. Seul Noir membre de l‚Äô√©quipe de recherche scientifique d‚ÄôEdison, Latimer dirige l'installation du syst√®me de la lumi√®re √©lectrique √† Philadelphie ainsi qu‚Äô√† Montr√©al, au Qu√©bec. Puis, on l‚Äôenvoie √† Londres, en Grande-Bretagne, o√Ļ il est charg√© de monter un d√©partement de lampes √† incandescence pour la Maxim-Weston Electric Light Company.

William Hammer, un des ing√©nieurs de Thomas Edison, d√©couvre √† partir de cette invention l'Effet Edison : √©mission d'√©lectrons par un filament chaud qui conduira √† l'invention des lampes de radio √† la base de l'√©lectronique moderne et de la radiophonie.

En 1880, Edison illumine le 1er janvier toute la rue, la biblioth√®que et le laboratoire de Menlo Park avec une dynamo et 40 ampoules √©lectriques basse tension. Il fonde en octobre avec l'aide de capitaux de grands financiers, sa propre fabrique d'ampoules de la ¬ę Edison Electric Light Company ¬Ľ. De mai √† juin il d√©pose une s√©rie de 33 brevets de ¬ę distribution complet d'√©clairage √©lectrique domestique ¬Ľ, de g√©n√©rateurs √©lectriques, conducteurs √©lectriques, moteurs √©lectriques, fusibles etc. Il am√©liore les brevets de ses pr√©d√©cesseurs tels que Joseph Swan, Henry Woodward, James Bowman Lindsay et William Sawyer.

En 1881, l'Exposition internationale d'√Člectricit√© de Paris de 1881 propulse Thomas Edison au rang de ¬ęsymbole international de la modernit√© et du progr√®s social scientifique¬Ľ.

Invention de la centrale électrique

En 1882 la ¬ę Edison Electric Light Company ¬Ľ de Thomas Edison fonde la premi√®re centrale √©lectrique du monde √† base de 6 dynamos ¬ę Jumbo ¬Ľ le 4 septembre pour produire du courant continu dans le quartier de Wall Street de Manhattan, d'une capacit√© de 1 200 lampes pour √©clairer 85 maisons, bureaux ou boutiques. Moins d'un an plus tard, d'autres centrales toujours plus puissantes √©clairent plus de 430 immeubles new-yorkais avec plus de 10 000 ampoules, suivi bient√īt par Londres.

En 1884, Edison (fervent partisan du courant continu) se sépare de son employé Nikola Tesla, un des pionniers du courant alternatif, plus dangereux mais capable d'être acheminé sur de plus longues distances que le choix obstiné d'Edison. Les deux hommes ne peuvent s'entendre. Edison use de ses relations afin de discréditer Tesla aux yeux de l'opinion publique. Malgré cela l'industrie opte rapidement pour le développement du courant alternatif. Toutefois, Edison tenta une campagne de lobbying en faisant des démonstrations publiques d'électrocution de différents animaux, pour prouver la dangerosité du courant alternatif. Ces démonstrations finiront par conduire à l'invention de la chaise électrique et l'adoption progressive de l'électrocution comme moyen d'exécuter les condamnés à mort.

Fondation de l'empire industriel de West Orange près de New York

En 1887, Edison s'installe √† West Orange dans le New Jersey pour multiplier par 10 la taille de ses laboratoires de recherche sur un immense complexe industriel comportant 14 b√Ętiments dont 6 consacr√©s √† la recherche et d√©veloppement, une usine de fabrique d'ampoules, une centrale de production √©lectrique, une biblioth√®que et plus de 5 000 employ√©s sur le site. Il d√©clare : ¬ę Je vais rendre l'√©lectricit√© si bon march√© que seuls les riches pourront se payer le luxe d'utiliser des bougies.¬Ľ

Invention du Kinétographe et du Kinétoscope

Une série de photos mises en mouvement du photographe Eadweard Muybridge.
Le Kinetophone d'Edison en 1888.

En 1888, Edison se consacre √©galement √† la grande aventure des pionniers du cin√©ma. Il re√ßoit le photographe Eadweard Muybridge et invente le kin√©tographe (il ne d√©pose son brevet qu'aux √Čtats-Unis).

En 1892, il est décoré de l'Albert Medal de la Royal Society of Arts de Grande-Bretagne.

Invention et fondation des studios de cinéma

En 1893, Edison fonde avec son assistant producteur William Dickson, les premiers studios de cin√©ma pour projeter ses films dans ses ¬ę Kinetoscope Parlors ¬Ľ (premi√®res salles pr√©curseurs du cin√©ma)

En 1895, il est lauréat du prix Rumford pour ses travaux sur l'électricité.

En 1902, ses collaborateurs paient un projectionniste de Londres afin de s'approprier une bobine du film Le Voyage dans la Lune de Georges Méliès adapté du célèbre roman de Jules Verne, De la Terre à la Lune. La bobine est ramenée aux Etats-Unis et dupliquée en de nombreux exemplaires. Le film est un grand succès financier pour Edison, et provoque la faillite de Méliès[4].

Invention du Kinetophone son et image

En 1903, il commercialise une cam√©ra : Universal Projecting Kinetoscope capable d'enregistrer 12 images sur film de 35mm. Il organise l'ex√©cution film√©e de Topsy l'√©l√©phante.

En 1913, Edison invente le Kinetophone en synchronisant son phonographe √† sa cam√©ra et √† son kin√©toscope et produit le ¬ę premier film court parlant ¬Ľ au monde. Il devient mondialement connu sous le surnom de ¬ę Magicien de Menlo Park ¬Ľ.

Invention de la pile alcaline

En 1915, il invente la première pile alcali nickel-fer.

Première Guerre mondiale

Lors de la Première Guerre mondiale, Edison conçoit et fait fonctionner des usines chimiques et il est nommé président du comité consultatif de la marine américaine.

En 1915, Thomas Edison est lauréat de la Médaille Franklin pour ses nombreuses contributions à l'amélioration du bien-être de l'humanité, malgré l'exécution filmée de Topsy l'éléphante.

En 1928, il est d√©cor√© de la M√©daille d'or du Congr√®s des √Čtats-Unis pour ¬ę le d√©veloppement et l'application d'inventions qui ont r√©volutionn√© la civilisation au cours du si√®cle pass√© ¬Ľ.

Décès

En 1930, √Ęg√© de 83 ans, il m√®ne un test de 17 000 plantes pour produire de la gomme synth√©tique.

En 1931,√† l'√Ęge de 84 ans, il meurt sur son site de West Orange dans le New Jersey, pr√®s de New York, alors qu'il poursuivait inlassablement ses travaux, apr√®s avoir d√©pos√© son dernier brevet un an plus t√īt.

En tout, il d√©posa au cours de sa vie 1 093 brevets[5] et employa plus de 35 000 personnes dans un empire industriel qui permit l'essor de l'√©lectricit√© dans le monde entier.

Liste de quelques-uns de ses 1093 brevets et inventions

Première lampe électrique de Thomas Edison en 1879.

Décorations

Phonographe d'Edison.

Vie privée

En 1871, il √©pouse Mary Stilwell, une des employ√©es de son laboratoire √Ęg√©e de 15 ans qui d√©c√®dera pr√©matur√©ment √† l'√Ęge de 28 ans en 1884, laissant Thomas avec trois enfants. Il se remariera √† Mina Miller en 1886 avec qui il aura encore 3 enfants.

Travailleur acharné, Edison se concentrait tellement sur ses travaux qu'il ne passait que peu de temps auprès de sa famille. Il évitait la plupart des situations sociales, et sa détermination était souvent vécue comme tyrannique par ses employés.

Divers

En 1889, il vient visiter l'Exposition universelle de Paris de 1889, o√Ļ il rencontre Gustave Eiffel, qui lui fait visiter la Tour Eiffel. Il expose aussi son phonographe √† la galerie des machines.

Il assistera √† la s√©ance du 19 ao√Ľt de l'Acad√©mie des sciences, √† qui il offrira un phonographe.

Filmographie Muet

Thomas Edison inspectant une voiture électrique en 1913.

Filmographie Parlant

Thomas Edison au Téléphone.
  • 1913 : Nursery Favorites
  • 1913 : A Minstrel Show
  • 1913 : The Irish Policeman
  • 1913 : Her Redemption
  • 1913 : Julius Caesar
  • 1914 : The Patchwork Girl of Oz

Galerie Photo

Notes et références

  1. ‚ÜĎ L'innovation √† la Belle √©poque, conf√©rence de Marc Giget, professeur de gestion de l‚Äôinnovation au conservatoire national des arts et m√©tiers.
  2. ‚ÜĎ L'Histoire, Num√©ros 107-112, Soci√©t√© d'√©ditions scientifiques, 1988, p. 45.
  3. ‚ÜĎ Geoffrey William Arnold Dummer, Electronic inventions and discoveries: electronics from its earliest beginnings to the present day, CRC Press, 1997, p.90.
  4. ‚ÜĎ Jean Douchet, Paris cin√©ma: une ville vue par le cin√©ma, de 1895 √† nos jours, √Čditions du May, 1987, p.38.
  5. ‚ÜĎ (en)Martin Woodside, Thomas A. Edison: The Man Who Lit Up the World, Sterling Publishing Company, Inc., 2007, p.119.

Voir aussi

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Articles connexes

Liens externes


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