Royaume du Benin

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Royaume du Benin

Royaume du Benin

Reconstruction du drapeau du royaume du Benin. L'original se trouve dans le "British National Maritime Museum" à Londres ([1])

Le royaume du Benin a √©t√© l'un des rares grands royaume d'Afrique de l'Ouest c√īti√®re √† avoir atteint une taille importante en dehors de l'influence de l'Islam, et avant tout contact avec les Europ√©ens. Son territoire correspond au sud-ouest de l'actuel Nigeria. Et m√™me, sur une carte hollandaise de 1705, r√©imprim√©e en 1907 par sir Alfred Jones, le pays not√© grand Benin correspond √† la partie du Nigeria situ√©e au sud-ouest du fleuve Niger, du B√©nin actuel et d'une partie du Togo.

Sommaire

Les origines

La cr√©ation du royaume date du XIIIe si√®cle. La gen√®se est incertaine, mais certains √©crits traditionnels racontent que les habitants d'Edo ont invit√© le prince Oranmiyan du royaume Yoruba voisin de Ife pour les prot√©ger de la tyrannie des Ogisos. D'autres versions pr√©tendent que le prince Oranmiyan a dirig√© une invasion qui a rejet√© les Ogisos qui dirigeaient la r√©gion depuis -355. Il est g√©n√©ralement admis qu'Eweka, le fils d'Oranmiyan, fut le premier Oba (roi) du Benin.

Dans les premi√®res √©tapes de l'√©mergence du royaume, le pouvoir restait au concile des chefs, le Uzama, avec le Oba √† leur t√™te. Sous le r√®gne du Oba Owedo, √† la fin du XIIIe si√®cle le pouvoir commence √† passer plus fermement dans les mains du Oba.

En Europe, il √©tait connu avant le XVe si√®cle qu'au-del√† du Maghreb, les Arabes obtenaient de l'or de peuplades noires.

L'√Ęge d'or

Plaque en laiton du XVIème siècle représentant l'entrée du Palais du Oba du Benin

L'√Ęge d'or du royaume du Benin commence avec Oba Ewuare, dit le grand, qui r√©gna de 1440 √† 1473. Il commence par renforcer son pouvoir en cr√©ant d'autres cat√©gories de chefs pour affaiblir le pouvoir du Uzama, et contrer les factions politiques. Il d√©bute une s√©rie de conqu√™tes : Idah vers le nord, Owo et Akure en pays Ibo, √† l'ouest du Niger. Le royaume devient un empire, et Benin City, qu'il fait fortifier, en est la m√©tropole. Le Oba a d√©sormais une nature semi-divine, et Ewuare institue l'h√©r√©dit√© du titre.

C'est à la fin du règne d'Ewuare, en 1472, que Ruy de Sequeira, un navigateur portugais, établit un premier contact avec le royaume du Benin. Cependant, ce contact est sujet à controverse chez les historiens.

Le fils d'Ewuare, Ozolua le conqu√©rant, poursuit l'extension de l'empire. Lagos devient une ville de garnison pour les troupes. En 1486, un autre navigateur portugais, Joao Affonso d'Aviero, entre en contact avec le royaume et des √©changes d'ambassadeurs entre les deux pays vont s'√©tablir, ainsi que des √©changes commerciaux : le Benin envoie du poivre, des peaux de l√©opards, de l'ivoire, des v√™tements traditionnels, des objets artisanaux de bois et de terre cuite. En √©change, ils re√ßoivent v√™tements, lunettes... et surtout des armes √† feu qui favorisent le pouvoir militaire et acc√©l√®re encore l'expansion pendant tout le XVIe si√®cle. Les missionnaires portugais avaient comme instructions de convertir le Oba au catholicisme, mais la position de celui-ci en tant que chef du culte de son peuple fait √©chouer ce projet.

C'est avec le fils d'Ozolua, Oba Esigie, qui r√®gne de 1504 √† 1550, que le royaume atteint son apog√©e, surtout dans le domaine des arts et de la culture. Des explorateurs anglais ont rapport√© que Esigie pouvait lever une arm√©e de vingt mille hommes dans la journ√©e, et jusqu'√† cent mille hommes si n√©cessaire. Esigie cr√©e aussi le titre de reine m√®re pour f√™ter sa m√®re Idia; les plus anciennes t√™tes de reine en laiton, un des chefs d'Ňďuvre de l'art beninois, datent de cette √©poque.

Esigie, dans un effort pour diffuser le christianisme auprès de son peuple envoie Ohen-Okun, le prêtre de Ughoton, comme ambassadeur auprès du roi du Portugal en échange de missionnaires catholiques, les deux rois échangent de nombreux cadeaux précieux. Esigie autorise aussi la construction d'églises dans les villes de Ogbelaka, Idumwerie et Akpakpava. L'église Aruosa de Benin City est une survivance de cette époque.

La premi√®re exp√©dition britannique au Benin date de 1553. Rapidement des √©changes commerciaux s'√©tablissent, notamment d'ivoire, d'huile de palme et de poivre, puis plus tard d'esclaves, des prisonniers de guerre vendus par les B√©ninois. Ce march√© deviendra tellement florissant que les c√ītes du Benin seront appel√©es c√ītes des esclaves.

Le déclin

En 1702, le Hollandais David Van Nyendal d√©crit le r√©gime alimentaire typique du royaume √† la fin de son √Ęge d'or, √† base de bŇďuf, mouton et poulet. L'influence du royaume diminue au XVIIIe si√®cle sous la pouss√©e des Yorubas √† l'ouest, des Britanniques au sud et des Nupes au nord. Cependant, elle reprend de l'essor au XIXe si√®cle avec le commerce de l'huile de palme.

La destruction

Dans les années 1880 et 1890, la pression des Britanniques se fait plus forte. Pour préserver l'indépendance du royaume, le Oba restreint petit à petit les exportations jusqu'à ce que celles-ci ne se fassent plus qu'en huile de palme.

En 1897, le lieutenant Phillips demande un rendez-vous au Oba Ovoramwen pour signer un traité demandant l'arrêt de la traite des esclaves et des sacrifices humains. Il se rend à Benin City avec un détachement de neuf hommes, alors qu'il n'a pas encore reçu de réponse. Cette venue est prise comme un acte de guerre par les Béninois et le lieutenant Phillips ainsi que sept de ses hommes sont massacrés.

Les Britanniques lancent une exp√©dition punitive. Une force de 1200 hommes, dirig√©e par l'amiral Harry Rawson, prend Benin City, d√©truit la majeure partie du tr√©sor royal et disperse le restant. Les restes de centaines de sacrifices humains seront d√©couverts par les Britanniques. Le Oba est forc√© √† l'exil vers Calabar, une lointaine ville du Nigeria. D√®s 1897, la province du Warri est s√©par√©e du reste du royaume. La guerre aboutit √† la fin de l'ind√©pendance du royaume en 1900 o√Ļ le Benin est incorpor√© dans l'empire colonial britannique √† l'int√©rieur du protectorat du sud Nigeria.

La monarchie du Benin est rétablie en 1914, mais le Oba n'a plus de réel pouvoir.

La chute de l'empire du Benin est raconté en 1973 dans le film Ovonwamren Nogbaisi du réalisateur et scénariste Olawale Rotimila.

Ce qu'il reste

De nombreuses peuplades actuelles ont leurs origines dans le royaume du Benin : les Esans, les Ihohos, les Ikas... L'influence reste forte, m√™me loin de ses bases : l'Itsekiri de Warri, l'Igbo de Onitsha et jusqu'au Kalabari Ijaw de Degema dans l'√Čtat de Rivers se r√©clament de la lign√©e royale Bini.

En 1975, l'ancien Dahomey est renommé Benin en souvenir.

Le Oba actuel, Solomon Erediauwa II, poss√®de toujours, bien que ses fonctions ne soient pas officielles, une grande influence sur les peuplades des √©tats nig√©rians actuels d'Edo et de Delta. Il a aboli les sacrifices humains, et conserve un r√īle consultatif dans le gouvernement.

Une grande campagne a été lancée pour récupérer les pièces d'art distribuées dans les musées du monde entier après la prise de Benin City en 1897.

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