Robert Chambers

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Robert Chambers
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Robert Chambers vers 1863

Robert Chambers (n√© le 10 juillet 1802 √† Peebles en √Čcosse et d√©c√©d√© le 17 mars 1871) √©tait un naturaliste, √©diteur et √©crivain √©cossais.

Libraire √† succ√®s √† √Čdimbourg, il √©crivit de nombreux livres sur l'histoire et le folklore de l'√Čcosse. Avec son fr√®re William, il √©tait aussi √©diteur d'ouvrages d'√©ducation populaire. Il se rendit c√©l√®bre pour trois Ňďuvres majeures : sa Cyclopaedia of English Literature en trois tomes (1840-1843), ses Vestiges of the Natural History of Creation qu'il publia anonymement en 1844 car il y proposait une th√©orie de l'√©volution et enfin son Book of Days.

Sommaire

Biographie

Famille et études

pont sur la Tweed à Peebles

Robert Chambers √©tait le deuxi√®me des six enfants (son fr√®re a√ģn√© √©tait William Chambers) de James Chambers (1778‚Äď1824), manufacturier et commer√ßant de coton et de son √©pouse Jean Gibson (vers 1781‚Äď1843). Il naquit avec douze doigts et douze orteils. Il fut tr√®s rapidement amput√©, mais l'op√©ration ne fut pas une r√©ussite compl√®te. Robert commen√ßa son √©ducation √† l'√©cole paroissiale de Peebles puis √† la grammar school locale. En raison de sa l√©g√®re infirmit√©, il ne pouvait faire autant de sport que ses camarades de classe. Il fit donc plus de langues anciennes, m√™me si, comme il le raconta, il ne trouvait pas de plaisir particulier au latin. Il re√ßut aussi une √©ducation compl√©mentaire √† domicile. Son p√®re avait en effet achet√© des √©ditions des auteurs classiques et surtout une Encyclop√¶dia Britannica. De son propre aveu, Robert la lut de la premi√®re √† la derni√®re page, les articles scientifiques avec plus d'attention. Il re√ßut aussi une formation musicale : son p√®re jouait de la fl√Ľte traversi√®re et il fut capable tr√®s t√īt de distinguer les morceaux traditionnels que son p√®re affectionnait[1].

En 1813, l'entreprise paternelle fit faillite et la famille d√©m√©nagea pour √Čdimbourg. Robert fut alors destin√© √† la pr√™trise et entama des √©tudes dans ce but. Cependant, les finances familiales ne lui permirent pas de s'inscrire √† l'universit√© d'√Čdimbourg. Son √©ducation s'acheva donc en 1816[1].

Le 7 d√©cembre 1829, il √©pousa Ann Kirkwood (1808-1863). Ils eurent quatorze enfants, dont onze atteignirent l'√Ęge adulte. Il se remaria en 1867[1].

Libraire, auteur et éditeur

Robert Chambers eut d'abord divers emplois, sans grande r√©ussite : copiste pour un marchand russe ; comptable chez un autre marchand ; pr√©cepteur. Il d√©cida en 1818 d'ouvrir une librairie. Il r√©unit les livres de sa famille et les mit en vente dans une petite boutique qu'il louait sur Leith Walk. Il fit imm√©diatement des b√©n√©fices et en une semaine avait doubl√© son capital. Son succ√®s fut tel que d√®s 1826, il d√©m√©nagea pour une boutique plus grande et mieux plac√©e sur Hanover Street o√Ļ le chiffre d'affaires augmenta. En 1830, lorsqu'il devint r√©dacteur en chef de l‚ÄôEdinburgh Advertiser, il confia la librairie √† son fr√®re cadet David[1].

Il se lan√ßa aussi dans l'√©criture. Avec son fr√®re, ils √©crivirent dans le Patriot un hebdomadaire radical. Robert fournit surtout des po√®mes. Cependant, l'aventure du Kaleidoscope, un hebdomadaire qu'il cr√©a avec son fr√®re en 1821 ne dura que huit num√©ros. Il se consacra aussi √† l'√©tude de l'histoire et des traditions d'√Čdimbourg et de l'√Čcosse. Il produisit alors un certain nombre de livres sur ces sujets (Traditions of Edinburgh, 1824 ; Popular Rhymes of Scotland, 1826 ; Picture of Scotland, 1827 ; Life of King James I, 1830 ; Life of Sir Walter Scott, 1832 ; etc.). En 1832, il avait √©crit vingt-trois volumes qui lui avaient rapport√© ¬£1 050[1].

En 1831, son fr√®re William lui proposa d'√©crire pour l'hebdomadaire culturel et √©ducatif mais aussi distrayant qu'il se proposait de cr√©er. Malgr√© des r√©ticences initiales, Robert Chambers accepta la proposition qui lui √©tait faite. Le premier num√©ro du Chambers's Edinburgh Journal parut le 4 f√©vrier 1832 et se vendit √† 25 000 exemplaires, rien qu'en √Čcosse. En avril, le tirage moyen atteignait 30 000 exemplaires. Cependant, le magazine fut critiqu√© : le pasteur de l'√©glise familiale le consid√©ra trop ¬ę s√©culier ¬Ľ en chaire ; les intellectuels d'√Čdimbourg le jug√®rent trop ¬ę populaire ¬Ľ. Afin d'aider son fr√®re, Robert devint r√©dacteur en chef adjoint et entra au capital de la maison d'√©dition cr√©√©e pour l'occasion, la W. & R. Chambers (√† pr√©sent Chambers Harrap Publishers). Ensemble, ils cr√©√®rent le Chambers Dictionary[1],[2].

L'entreprise d'éducation populaire se poursuivit avec les Chambers Educational Course pour lesquels Robert écrivit son History of the English Language and Literature en 1835 ou son History of the British Empire l'année suivante. Ses textes, tout comme les Chambers Educational Course étaient alors très marqués par la phrénologie qu'il venait de découvrir au contact de George Combe[1].

Il publia en 1840 le premier tome de l'ouvrage qui le rendit d√©finitivement c√©l√®bre : Cyclopaedia of English Literature (avec Robert Carruthers). Il s'agissait d'une encyclop√©die litt√©raire, avec notice historique et biographique pour chaque auteur dont des extraits √©taient propos√©s. L'ouvrage servit longtemps de manuel de r√©f√©rence dans les universit√©s et pour le concours d'entr√©e dans la fonction publique[1].

Théorie de l'évolution

Aux d√©buts des ann√©es 1840, Robert Chambers √©tait moralement et physiquement √©puis√©. Il d√©m√©nagea avec sa famille pour Saint Andrews o√Ļ il retrouva plus de calme et put se consacrer √† l'√©criture. Il acheva en 1843 le troisi√®me tome de sa Cyclopaedia of English Literature. Surtout, il publia, sans alors oser signer l'ouvrage, Vestiges of the Natural History of Creation, en octobre 1844. Il savait qu'il susciterait la controverse. Afin de conserver l'anonymat, il demanda √† sa femme de recopier son manuscrit puis il l'envoya √† un de ses amis qui le fit parvenir √† l'√©diteur. Dans les premiers temps, on sp√©cula sur qui pouvait en √™tre l'auteur : Harriet Martineau voire le Prince Albert. En sept mois, le livre connut quatre √©ditions[1].

Sur la base de ses connaissances en g√©ologie et en phr√©nologie, Robert Chambers y proposait une th√©orie de l'√©volution. Selon lui, l'univers ne pouvait avoir √©t√© cr√©√© en une seule fois par un dieu qui aurait ensuite contr√īl√© tous les changements survenus. Il consid√©rait qu'il devait exister des lois scientifiques expliquant l'apparition de la vie et son √©volution ensuite. Cependant, il conservait une dimension spirituelle : il consid√©rait que Dieu existait mais que les r√©cits de la Bible posaient probl√®me d'un point de vue g√©ologique. L'ouvrage fut attaqu√© de tous c√īt√©s. Les scientifiques lui reproch√®rent ses erreurs factuelles, tandis que le clerg√© critiquait son impi√©t√© et son aspect mat√©rialiste. Dans les √©ditions suivantes, Robert Chambers corrigea les erreurs puis il le compl√©ta avec la publication en 1845 d‚ÄôExplanations: a Sequel[1],[3].

Lorsqu'il revint s'installer √† √Čdimbourg √† la fin de la d√©cennie 1840. Sa renomm√©e fit qu'on lui proposa d'en devenir Lord provost. Ses adversaires sugg√©r√®rent lors de la campagne √©lectorale qu'il pourrait √™tre l'auteur des Vestiges : il fut finalement battu. Cependant, il ne reconnut toujours pas sa paternit√© de l'ouvrage, peut-√™tre afin de prot√©ger son entreprise[1].

Derniers travaux

Le grand incendie de Londres, illustration du Book of Days

Dans les ann√©es 1850, William Chambers se retira de l'entreprise W. & R. Chambers et vendit une partie de ses parts √† son fr√®re Robert qui devint actionnaire majoritaire. En 1860, il publia le premier tome de son encyclop√©die populaire : la Chambers's Encyclopaedia of Universal Knowledge for the People, qui fut r√©guli√®rement r√©√©dit√©e pendant plus d'un si√®cle[1].

Apr√®s un voyage aux √Čtats-Unis en 1860, Robert Chambers s'installa √† Londres avec sa famille. Il poursuivait deux buts. Il avait transf√©r√© les bureaux de sa soci√©t√© dans la capitale. Il √©tudiait √† la British Library pour pr√©parer son dernier grand ouvrage le Book of Days : un recueil d'anecdotes, de faits historiques, g√©ographiques, folkloriques ou litt√©raires, organis√© en fonction des jours de l'ann√©e. Cependant, il fut tr√®s affect√© par les morts successives de son √©pouse puis de sa fille a√ģn√©e. Sa sant√© d√©clina tandis qu'il s'√©puisait √† la r√©daction de son Book of Days[1].

Spiritualisme

D√®s le d√©but des ann√©es 1850, Robert Chambers s'int√©ressa au spiritisme. Il assista √† des ¬ę s√©ances ¬Ľ afin de d√©terminer scientifiquement si les ph√©nom√®nes √©taient vrais ou faux[1].

Ainsi, au d√©but de 1853, apr√®s des s√©ances avec les spirites am√©ricaines Mrs Hayden et Mrs Roberts, il consid√©ra que les m√©diums les plus dou√©s, dans le cadre de r√©ponses √©pel√©es, √©taient capables de lire les r√©actions des personnes autour de la table afin de d√©terminer quelle lettre venait ensuite. Il consid√©rait aussi que d'infimes pressions des doigts sur les gu√©ridons suffisaient √† les faire bouger. Dans un article de son Chambers Journal, il comparait les ¬ę manifestations spirites ¬Ľ avec les ¬ę folies m√©di√©vales ¬Ľ[4].

Il changea rapidement d'avis. D√®s juin 1853, il aurait consid√©r√© comme r√©el un ph√©nom√®ne de table tournante auquel il assista chez lui. Il multiplia les exp√©riences afin d'√©tudier les manifestations ¬ę de l'esprit ¬Ľ qu'il consid√©rait de plus en plus comme appartenant √† l'¬ę ordre naturel ¬Ľ. Ce fut sa rencontre avec Daniel Dunglas Home qui fut d√©terminante. Les deux hommes auraient commenc√© √† travailler ensemble d√®s 1859 d'apr√®s les m√©moires de Mme Home. D√®s 1860, Home aurait permis √† Chambers d'entrer en contact avec l'esprit de son p√®re. La reconnaissance se serait faite gr√Ęce √† un accord√©on qui aurait jou√© les airs traditionnels pr√©f√©r√©s du p√®re de Chambers. En 1866, ce serait une communication de sa fille morte qui lui aurait √©t√© envoy√©e. Ce fut celle-ci qui aurait pouss√© Chambers √† rendre publique sa foi dans le spiritualisme. En effet, en cette mati√®re comme pour la th√©orie de l'√©volution, il se montra longtemps prudent. Ainsi, lorsque Home publia au Royaume-Uni le premier tome de ses m√©moires (Incidents in My Life), Chambers √©crivit (mais ne signa) pas la pr√©face et l'appendice. Finalement, lors du proc√®s qui opposa le m√©dium √† sa ¬ę m√®re adoptive ¬Ľ, Mrs Lyon, il accepta de t√©moigner en faveur de son ami. En fait, Chambers craignait que si ses int√©r√™ts spiritualistes √©taient connus du grand public, ce serait mauvais pour ses affaires[4].

D√®s qu'il se fut r√©v√©l√©, il fut utilis√© et sollicit√©. La London Dialectical Society qui √©tudia en 1869 le ph√©nom√®ne spirite lui demanda de venir t√©moigner. L'annuaire spiritualiste (Year-Book of Spiritualism for 1871) ne se priva pas de le citer, profitant de sa renomm√©e pour cr√©dibiliser le mouvement. Il adopta alors une attitude nuanc√©e, se disant persuad√© que ces ph√©nom√®nes existaient (lettre √† Wallace en 1867) mais qu'il n'en avait jamais eu la preuve empirique d√©finitive. Il insista sur le fait que c'√©tait √† chacun de se faire sa propre opinion, sans se laisser influer par les injonctions de quelque c√īt√© qu'elles viennent[5].

Dernières années et décès

Il revint s'installer √† Saint Andrews √† la fin des ann√©es 1860. Il se remaria en 1867 mais sa seconde √©pouse d√©c√©da en 1870. Il choisit de son vivant son lieu de s√©pulture : la vieille tour en ruines de Saint Regulus[1].

Annexes

Principales Ňďuvres

  • The Kaleidoscope, or Edinburgh Literary Amusement. octobre 1821-janvier, 1822.
  • Illustrations of the Author of Waverley. 1822.
  • Traditions of Edinburgh. 1824.
  • Notices of the Most Remarkable Fires with have Occurred in Edinburgh. 1825.
  • Walks in Edinburgh. 1825.
  • Popular Rhymes of Scotland. 1826.
  • Picture of Scotland. 1827.
  • History of the Rebellion of 1745. 1828.
  • Scottish Ballads. 1829.
  • Scottish Songs. 1829.
  • The Picture of Stirling. 1830.
  • Life of King James I. 1830.
  • Gazetteer of Scotland (avec William Chambers). 1832.
  • Scottish Jests and Anecdotes. 1832.
  • Life of Sir Walter Scott. 1832.
  • History of Scotland. 1832.
  • Reekiana, or Minor Antiquities of Edinburgh. 1833.
  • Biographical Dictionary of Eminent Scotsmen. 1833-1835.
  • Life and Works of Burns. 1834.
  • Jacobite Memoirs of the Rebellion. 1834.
  • History of the English Language and Literature. 1835.
  • Poems. 1835.
  • The Land of Burns (avec professeur John Wilson). 1840.
  • Cyclopaedia of English Literature (avec Robert Carruthers). 1840.
  • History of the Rebellion of 1745. 1840.
  • Vestiges of the Natural History of Creation (sans nom). 1844.
  • Twelve Romantic Scottish Ballads. 1844.
  • Explanations: A Sequal (sans nom). 1845.
  • Select Writings of Robert Chambers, sept volumes. 1847.
  • Ancient Sea Margins. 1848.
  • Tracings of the North of Europe. 1851.
  • Life and Works of Robert Burns. 1851.
  • Tracings of Iceland and the Faroe Islands. 1856.
  • Domestic Annals of Scotland. 1859-1861.
  • Sketch of the History of Edinburgh Theatre Royal. 1859.
  • Memoirs of a Banking House, by Sir William Forbes (r√©dacteur). 1859.
  • Edinburgh Papers. 1861.
  • Songs of Scotland Prior to Burns. 1862.
  • Pr√©face √† Daniel Dunglas Home: Incidents in My Life. 1863.
  • The Book of Days. 1864.
  • Life of Smollett. 1867.
  • The Thrieplands of Fingask. 1880.

Bibliographie

Notes et références

  1. ‚ÜĎ a, b, c, d, e, f, g, h, i, j, k, l, m, n et o Cooney 2004
  2. ‚ÜĎ Oppenheim 1985, p. 272
  3. ‚ÜĎ Oppenheim 1985, p. 273
  4. ‚ÜĎ a et b Oppenheim 1985, p. 273-275
  5. ‚ÜĎ Oppenheim 1985, p. 275-276

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