Richard Owen

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Richard Owen
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Portrait de Richard Owen

Sir Richard Owen (20 juillet 1804-18 décembre 1892) est un biologiste, spécialiste en anatomie comparée et paléontologue britannique, lauréat de la Royal Medal en 1846, de la Médaille Copley en 1851 et de la médaille linnéenne en 1888. Ses travaux d'anatomie comparée l'ont conduit à nommer et décrire certains grands groupes de vertébrés fossiles dont les dinosaures.

Sommaire

Ses débuts

Owen est n√© √† Lancaster. Il re√ßoit son √©ducation √† l'√©cole de cette ville. En 1820, il est apprenti chez un chirurgien et apothicaire local, puis devient √©tudiant en m√©decine √† l'Universit√© d'√Čdimbourg en 1824. Il la quitte l'ann√©e suivante et finit ses √©tudes √† Londres o√Ļ il est influenc√© par John Abernethy.

Il envisage la carri√®re m√©dicale habituelle mais son inclination le pousse vers la recherche en anatomie et Abernethy le pousse √† accepter le poste d'assistant du conservateur du mus√©e du Royal College of Surgeons[1] William Clift. Cette agr√©able occupation le pousse √† abandonner la pratique m√©dicale et √† se lancer dans la recherche. Il pr√©pare une s√©rie de catalogues du mus√©e ; durant ce travail, il acquiert les connaissances en anatomie comparative qui lui seront utiles pour le reste de sa carri√®re, sp√©cialement pour l'√©tude de fossiles. En 1836, il devient professeur et en 1849 il succ√®de √† Clift comme conservateur du mus√©e. Il occupe ce poste jusqu'en 1856 o√Ļ il devient surintendant du d√©partement d'histoire naturelle du British Museum. Sa r√©organisation de ce d√©partement conduira √† le s√©parer du British Museum pour cr√©er le Natural History Museum. Il reste √† ce poste jusqu'en 1884.

Sa carrière est éclaboussée par plusieurs accusations de plagiat scientifique. Ceci culmine en 1844 lorsqu'il s'attribue le crédit d'un article sur les bélemnites qui avait déjà été présenté quelques années auparavant à la Geological Society of London par Chaning Pearce. En conséquence, il est démis de ses fonctions à la Geological Society et à la Royal Society.

Les invertébrés

Tandis qu'il catalogue la collection du Royal College of Surgeons, Owen ne se confine pas aux préparations déjà effectuées mais saisit aussi chaque occasion de faire de nouvelles dissections. Il bénéficie du privilège de pouvoir examiner les spécimens morts de la Zoological Society of London[2]. Quand cette société commence à publier des articles scientifiques, ses contributions sont la principale source en anatomie. Sa première publication est Memoir on the Pearly Nautilus[3] en 1832, rapidement considérée comme un classique. À partir de ce moment il continue son travail en anatomie comparative et en zoologie pendant près de cinquante ans. Il décrit des spongiaires (1841, 1857), découvre un parasite du muscle humain Trichinella spiralis (1835, voir aussi James Paget). Il étudie en détail des brachiopodes et met en place une classification adoptée pendant une longue période. Il décrit des mollusques tel que le spirula en 1850 et d'autres céphalopodes vivants ou fossiles et propose leur classification en deux branches Dibranchiata et Tetrabranchiata en 1832 qui devient universellement acceptée. L'arthropode Limulus est aussi l'objet d'un mémoire en 1873.

Poissons, reptiles et oiseaux

Sir Richard Owen et un squelette d'oiseau Dinornis

Les descriptions de Owen des vert√©br√©s sont encore plus nombreuses que celles des invert√©br√©s. Son Comparative Anatomy and Physiology of Vertebrates[4] est un travail plus personnel que tout autre depuis le Le√ßons d'anatomie compar√©e de Georges Cuvier. Il a non seulement √©tudi√© des formes existantes mais aussi les restes de groupes √©teints et a imm√©diatement suivi Cuvier dans son travail de pionner en pal√©ontologie des vert√©br√©s. T√īt dans sa carri√®re, il fait une √©tude exhaustive des dents, √† nouveau d'esp√®ces existantes et √©teintes. Il publie un livre abondamment illustr√© Odontography (1840-1845). Il d√©couvre et d√©crit la structure des dents d'un fossiles qu'il nomme Labyrinthodonts. Toutefois il s'engage dans une pol√©mique, avec Gideon Mantell √† propos d'une dent d'iguanodon, au cours de laquelle Mantell parvient √† d√©montrer son erreur. Entre autres publications sur les poissons, son m√©moire sur un poisson africain qu'il nomme Prolopterus conduira √† la reconnaissance par Johannes M√ľller de la famille des dipneustes. Il montre aussi la connexion entre les t√©l√©ost√©ens et les gano√Įd√©s, les groupant dans une seule classe, les t√©l√©ostomes.

L'essentiel de son travail sur les reptiles est li√© aux squelettes fossiles et ses principaux m√©moires sur les sp√©cimens britanniques seront r√©√©dit√©s en quatre volumes appel√©s History of British Fossil Reptiles[5]. Il publie le premier compte-rendu volumineux sur le groupe de reptiles terrestres du M√©sozo√Įque qu'il nomme dinosaures. Il reconna√ģt aussi le premier le curieux groupe de reptiles du M√©sozo√Įque primitif qui poss√®de des affinit√©s avec les amphibiens et les mammif√®res et les nomme Anomodontia . La plupart proviennent d'Afrique du Sud et lui fournissent le mat√©riel n√©cessaire √† son Catalogue of the Fossil Reptilia of South Africa publi√© par le British Museum en 1876. Entre autres travaux sur les oiseaux, son m√©moire classique sur l'apt√©ryx (1840-1846), une longue s√©rie sur l'esp√®ce disparue du moa (Dinornithidae) de Nouvelle-Z√©lande, d'autres m√©moires sur l'aptornis, le notornis, le dodo, et la grand pingouin, doivent √™tre mentionn√©s. Sa monographie sur l'arch√©opt√©ryx, 1863, un oiseau dent√© √† longue queue provenant de Bavi√®re, a aussi marqu√© son √©poque.

Avec Benjamin Waterhouse Hawkins, Owen cr√©e les premi√®res sculptures grandeur nature r√©alistes de dinosaures. Certaines de celles-ci sont cr√©√©es pour l'exposition universelle de 1851, d'autres quand le Crystal Palace est d√©plac√© √† Sydenham dans le sud de Londres. Owen y a organis√© un c√©l√®bre d√ģner o√Ļ 21 des plus fameux scientifiques de l'√©poque ont √©t√© invit√©s.

Les mammifères

Squelette de Glyptodon au muséum d'histoire naturelle de Dijon

Les contributions de Owen les plus marquantes concernent les monotr√®mes, les marsupiaux et les singes anthropo√Įdes. Tandis qu'il d√©crit des restes fossiles en 1870, il est le premier √† reconna√ģtre les deux groupes d'ongul√©s, ceux avec un nombre pair de doigts, les artiodactyles, et ceux avec un nombre impair de doigts, les p√©rissodactyles. Toutefois la plupart de ses travaux sur les mammif√®res concernent des esp√®ces disparues sur lesquelles son attention semble avoir √©t√© attir√©e par la remarquable collection de fossiles sud-am√©ricain de Charles Darwin. Les toxodons des pampas constituent la premi√®re √©vidence d'un ongul√©s disparu, un pachyderme poss√©dant des caract√©ristiques des rongeurs, des √©dent√©s et des c√©tac√©s herbivores. Il d√©couvre aussi des tatous g√©ants qu'il nomme glyptodon (1839) et √©crit des m√©moires sur des esp√®ces de paresseux g√©ants vivant au sol, les mylodon (1842) et les megatherium (1860) entre autres importantes contributions.

√Ä la m√™me √©poque Sir Thomas Mitchell d√©couvre des os fossilis√©s en Nouvelle-Galles du Sud qui fournissent √† Owen le mat√©riel pour la premi√®re contribution d'une longue s√©rie sur les mammif√®res disparus d'Australie, qui seront r√©√©dit√©es en 1877. Il d√©couvre les diprotodons et les thylacoleo ainsi que des esp√®ces de kangourous et des wombats g√©ants. Dans le m√™me temps, il collecte des fossiles des √ģles Britanniques et entre 1844 et 1846 publie son History of British Fossil Mammals and Birds[6] qui est suivi par de nombreux autres m√©moires dont Monograph of the Fossil Mammalia of the Mesozoic Formations[7]. L'un de ses derniers travaux est intitul√© Antiquity of Man as deduced from the Discovery of a Human Skeleton during Excavations of the Docks at Tilbury[8].

Ses legs

Portrait de Richard Owen

La lecture des m√©moires d'Owen r√©clame une lecture laborieuse, due √† la nomenclature utilis√©e et l'ambigu√Įt√© de ses modes d'expressions ; une faible part de sa terminologie sera universellement reconnue et sera donc plus ou moins n√©glig√©e. Dans le m√™me temps, il faut se souvenir qu'il est un pionnier dans la nomenclature anatomique concise et que, au moins pour les squelettes de vert√©br√©s, ses termes sont choisis selon un sch√©ma philosophique soigneusement r√©fl√©chi qui distingue pour la premi√®re fois clairement entre l'analogie et l'homologie. La th√©orie d'Owen sur les Archetype and Homologies of the Vertebrate Skeleton[9] illustr√© en 1849 par On the Nature of Limbs d√©crit la structure des vert√©br√©s comme consistant en une s√©rie de segments fondamentaux identiques, chacun modifi√© en fonction de sa position et de sa fonction. Beaucoup de ces id√©es sont chim√©riques et √©chouent quand on les examine du point de vue de l'embryologie, qu'Owen ignore syst√©matiquement dans tous ces travaux. Toutefois sa vision poss√®de une valeur distinctive √† cette √©poque.

Il traite rarement du probl√®me philosophique plus profond soulev√© par les progr√®s de la biologie. Ses g√©n√©ralisations ne s'√©tendent gu√®re au-del√† de l'anatomie comparative, des ph√©nom√®nes d'adaptation √† la fonction et des faits g√©ographiques ou des distributions g√©ologiques. Toutefois ses le√ßons sur la parth√©nogen√®se publi√©es en 1849 contiennent l'essence de la th√©orie du plasma germinatif √©labor√©e plus tard par August Weismann. Il fait aussi plusieurs fois des allusions, mais assez vagues, √† la succession des genres et des esp√®ces et √† leur possible d√©rive les unes des autres. Il se r√©f√®re plus particuli√®rement aux formes successives de chevaux (1868) et de crocodiles (1884) mais il n'a jamais dit clairement jusqu'√† quel point il admettait les th√©ories modernes sur l'√©volution. Il se contenta de cette simple remarque : ¬ę La d√©monstration inductive de la nature et du mode d'op√©ration des lois gouvernant la vie devrait dor√©navant √™tre le plus grand but des philosophes naturalistes. ¬Ľ

Bibliographie

Son petit-fils a √©crit un livre sur sa vie : The Life of Richard Owen, by his grandson, Rev. Richard Owen (2 volumes, Londres, 1894)

Notes et références

  1. ‚ÜĎ Coll√®ge royal de chirurgie
  2. ‚ÜĎ Soci√©t√© de zoologie de Londres
  3. ‚ÜĎ M√©moire sur les Nautilus nacr√©s
  4. ‚ÜĎ Anatomie comparative et physiologie des vert√©br√©s, 3 vol., Londres, 1866-1868.
  5. ‚ÜĎ Histoire des fossiles britanniques
  6. ‚ÜĎ Histoire des fossiles britanniques de mammif√®res et d'oiseaux
  7. ‚ÜĎ Monographie sur les mammif√®res fossiles des formations m√©sozo√Įques
  8. ‚ÜĎ Anciennet√© de l'homme d√©duite des d√©couvertes de squelettes humains dans les excavations des docks de Tilbury, 1884.
  9. ‚ÜĎ Arch√©types et homologie des squelettes de vert√©br√©s, 1848

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