NASA

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NASA

National Aeronautics and Space Administration

Logo de la NASA

Logo de 1958 √† 1975 et de 1992 √† nos jours, appel√© ¬ę Meatball ¬Ľ
Nom en français Administration nationale de l'aéronautique et de l'espace
Nom officiel National Aeronautics and Space Administration
Si√®ge social 300 E Street SW, Washington DC, √Čtats-Unis √Čtats-Unis
Cr√©ation 29 juillet 1958
Budget annuel 17,6 milliards de dollars américain (prévisions 2009)
Directeur général Christopher Scolese

La National Aeronautics and Space Administration (¬ę Administration nationale de l'a√©ronautique et de l'espace ¬Ľ) plus connue sous son abr√©viation NASA, est l'agence gouvernementale responsable du programme spatial des √Čtats-Unis d'Am√©rique.

La NASA a √©t√© cr√©√©e le 29 juillet 1958 pour mettre fin aux rivalit√©s entre les diff√©rentes branches des forces arm√©es des √Čtats-Unis pour la mise en orbite d'un satellite afin de concurrencer les Sovi√©tiques. Son directeur est toujours un civil choisi, apr√®s consultation et accord du S√©nat am√©ricain, par le pr√©sident. La NASA comprend 18 centres de recherches sur le sol am√©ricain dont le fameux Ames Research Center (centre de recherches) de Mountain View ou encore le Jet Propulsion Laboratory de Pasadena (laboratoire de propulsion). Son budget pr√©visionnel pour l'ann√©e 2009 s'√©l√®ve √† 17,6 milliards de dollars[1]. Elle a pour devise Per aspera ad astra (litt√©ralement ¬ę par les difficult√©s jusqu'aux √©toiles ¬Ľ).

Pour f√™ter ses cinquante ans, la NASA a diffus√© le 4 f√©vrier 2008 dans le cosmos la chanson des Beatles "Across the universe", une transmission orient√©e en direction de l'√©toile polaire (Polaris), la plus brillante de la constellation de la Petite Ourse.

Logo ¬ę Worm ¬Ľ de la NASA, de 1975 √† 1992.
Une large part de l'activité de la NASA est le développement des performances de l'aéronautique.

Sommaire

Historique

Course à l'espace

Lancement de la fusée Redstone et de la capsule Freedom 7 avec Alan Shepard le 5 mai 1961.

Apr√®s le lancement du satellite sovi√©tique Spoutnik 1, le 4 octobre 1957, le Congr√®s des √Čtats-Unis d'Am√©rique a d√©cid√© de cr√©er une nouvelle agence f√©d√©rale pour organiser toutes les activit√©s spatiales des √Čtats-Unis.

Le 29 juillet 1958, le Pr√©sident Dwight D. Eisenhower a sign√© le National Aeronautics and Space Act scellant le sort de la NASA. √Ä ses d√©buts, le 1er octobre 1958, la NASA absorba les quatre laboratoires et les 8 000 employ√©s de son pr√©d√©cesseur, le National Advisory Committe for Aeronautics (NACA). La contribution la plus importante √©tait probablement le programme allemand de Werner von Braun, maintenant consid√©r√© comme le p√®re du programme spatial am√©ricain.

Les premiers projets de la NASA √©taient des recherches sur le vol spatial des √™tres humains. Avec son programme Mercury, commenc√© en 1958, la NASA a entrepris de d√©couvrir si des personnes pouvaient vivre dans l'espace. Le 5 mai 1961, Alan Shepard est devenu le premier am√©ricain dans l'espace quand il a pilot√© Freedom 7 pour un vol de quinze minutes. John Glenn a orbit√© autour de la Terre le 20 f√©vrier 1962 pendant le vol de cinq heures de Friendship 7.

Apr√®s le projet Mercury, le programme Gemini s'est mis en route avec comme but d'envoyer √† terme un homme sur la Lune, gr√Ęce au programme Apollo. Il y a eu douze missions Gemini, dont dix avec des astronautes, lesquelles ont prouv√© qu'il est possible de rester dans l'espace, pendant plusieurs jours et de s'amarrer entre deux vaisseaux spatiaux.

Programme Apollo

Article d√©taill√© : Programme Apollo.
Premiers pas sur la Lune de Buzz Aldrin le 20 juillet 1969 lors de la mission Apollo 11 avec sa combinaison spatiale A7L.

Le programme Apollo commen√ßant en 1961 avait √©t√© con√ßu pour faire poser des hommes sur notre satellite naturel, la lune, et les ramener sur Terre sains et saufs. Six des missions (11, 12, 14, 15, 16, et 17) ont atteint ce but. Apollo 7 et 9 √©taient des missions d'essai pour le module lunaire et le module de commande en orbite terrestre. 8 et 10 ont orbit√© autour de la Lune et sont revenues avec des photos de la surface. En raison d'une explosion √† bord du module de service ¬ę SM ¬Ľ, les astronautes d'Apollo 13 ont fr√īl√©s de peu la mort et ne se sont pas pos√©s sur la Lune, mais en ont quand m√™me pris des photos. Les six missions qui ont atterri sur la Lune ont rapport√© de nombreuses donn√©es scientifiques et presque 400 kilos de pr√©l√®vements lunaires.

Lors de cette p√©riode de comp√©tition acharn√©e avec l'URSS, le budget de l'agence spatiale repr√©sentait 4,4 % du budget f√©d√©ral (√† comparer avec les 0,6 % dans les ann√©es 2000).

Budget de la NASA entre 1959 et 1970 en milliards de dollards[2]
Année 1959 1960 1961 1962 1963 1964 1965 1966 1967 1968 1969 1970
Budget du programme Apollo 0,535 1,285 2,27 2,51 2,97 2,91 2,556 2,025 1,75
Budget total de la NASA 0,134 0,525 0,966 1,824 3,674 5,1 5,25 5,175 4,96 4,58 3,84 3,9

Autres missions antérieures

Bien que la NASA dépense la majorité de son budget pour le vol spatial des êtres humains, il y avait bien des missions robotiques. En 1962, la mission Mariner 2 a été lancée et est devenue le premier vaisseau spatial à passer près d'une autre planète (Vénus dans ce cas). Les missions Ranger, Surveyor et Lunar Orbiter étaient essentielles pour découvrir la nature de la surface lunaire avant de tenter d'y envoyer des astronautes. Après, les deux sondes Viking ont débarqué sur la surface de Mars et ont renvoyé des photos en couleur à la Terre. Peut-être plus impressionnantes étaient les missions Pioneer et Voyager qui ont visité Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune.

Ayant perdu la course lunaire, l'URSS a chang√© sa d√©marche. Le 17 juillet 1975, Apollo 18 s'est amarr√© au vaisseau sovi√©tique Soyouz 19, dans le projet Apollo-Soyouz. Bien que la Guerre froide ait continu√© jusqu'aux ann√©es 1990, c'√©tait un moment important de l'histoire de NASA, et la collaboration internationale qui est monnaie courante de nos jours a d√©but√© avec cette mission. La premi√®re station spatiale des √Čtats-Unis, Skylab, a √©t√© construite √† la fin des ann√©es 1970.

√ąre des navettes

Lancement de la navette spatiale Columbia le 12 avril 1981.

La navette spatiale est devenue le centre d'int√©r√™t principal de NASA √† la fin des ann√©es 1970 et pendant les ann√©es 80. Destin√©es √† √™tre lanc√©es souvent et r√©cup√©r√©es en partie, quatre navettes ont √©t√© construites avant 1985. La premi√®re, Columbia, a √©t√© lanc√©e le 12 avril 1981.

Mais les vols des navettes √©taient beaucoup plus co√Ľteux que la NASA ne l'avait planifi√©. Apr√®s la catastrophe de Challenger le 28 janvier 1986, l'opinion publique s'est √† nouveau focalis√©e sur l'int√©r√™t des navettes, puis sur la Station spatiale internationale. Cependant, les missions comme le programme Voyager √† travers le syst√®me solaire √©taient consid√©r√©es comme plus importantes encore.

La navette a été utilisée pour lancer de grands projets comme le télescope spatial Hubble. Cet énorme instrument est un projet collaboratif de l'Agence spatiale européenne et la NASA.

En 1995, la collaboration entre la Russie et les √Čtats-Unis a √©t√© achev√©e avec les missions Navette-Mir. Cette collaboration continue jusqu'aujourd'hui, la Russie et les √Čtats-Unis √©tant les plus grands partenaires de la construction de la plus grande station spatiale jamais construite - la station spatiale internationale (ISS en anglais). Apr√®s le d√©sastre de Columbia en 2003, la NASA a utilis√© des v√©hicules russes pour aller √† l'ISS.

Le programme des navettes de la NASA a déjà enregistré 112 lancements réussis.

Projet X-33 ou la fin des navettes

Article d√©taill√© : X-33.
Le projet X-33.

En 1996, la NASA choisit le projet pr√©sent√© par Lockheed Martin, pour d√©finir le remplacement de la navette. Il s'agit du projet X-33, qui en fait est le prototype √† l'√©chelle ¬Ĺ du futur ¬ę Venture Star ¬Ľ.

Il s'agit d'un engin mono-étage, entièrement réutilisable. Il incorpore un moteur révolutionnaire (en)aerospike engine.

Mais en f√©vrier 2001, le projet est abandonn√©, officiellement pour des raisons techniques, mais plus vraisemblablement pour des motifs financiers, le projet ayant d√©j√† englouti 1,3 milliard de dollars.

La déception est grande, certains y voient la fin des vols habités, et même une menace à l'existence de l'ISS.

Missions actuelles et avenir de la NASA

Les nouvelles fusées Ares qui seront lancées pour retourner sur la Lune.

L'aventure spatiale la plus significative de ces dernières années a probablement été la mission Mars Pathfinder de 1997. La presse du monde entier a publié des photos de l'atterrisseur et son robot, appelé Sojourner. Il y a aussi eu la sonde Mars Global Surveyor, qui a réalisé des expériences de 1997 jusqu'à 2005. Depuis 2001, Mars Odyssey cherche des preuves de l'existence passée ou présente d'eau liquide et de volcans sur Mars. La NASA a poursuivi l'exploration de la planète rouge avec des vaisseaux comme Mars Reconnaissance Orbiter qui est arrivé dans les parages de Mars en 2006.

La navette spatiale Columbia qui s'est d√©sint√©gr√©e le 1er f√©vrier 2003 ‚ÄĒ entra√ģnant dans la mort six Am√©ricains et un Isra√©lien ‚ÄĒ a caus√© une interruption de 29 mois du programme des navettes spatiales. En 2005, malgr√© d'importantes modifications techniques, l'incident de la perte de la mousse isolante s'√©tait r√©p√©t√© sur Discovery, mais sans cons√©quences cette fois. Et, apr√®s des sorties orbitales qui avaient permis de v√©rifier son int√©grit√©, elle avait pu rentrer sans encombres.

Le 14 janvier 2004, dix jours apr√®s l'atterrissage du Mars Exploration Rover Spirit, le pr√©sident George W. Bush a annonc√© un plan nouveau pour l'avenir de NASA, appel√© le Vision for Space Exploration qui donna le Programme Constellation. D'apr√®s ce plan, on reviendra √† la Lune avant 2018, et on y √©tablira des postes avanc√©s. La navette spatiale va √™tre retir√©e du service en 2010, date pr√©vue pour la fin de l'assemblage des √©l√©ments de l'ISS. Le successeur sera le Crew Exploration Vehicle pr√©vu alors √† partir de 2014. En 2004, le Congr√®s des √Čtats-Unis d'Am√©rique consentit √† fournir le financement √† ce programme, mais celui ci est compromit par un budget insuffisant.

En 2004, la NASA a établi les Centennial Challenges, des prix technologiques pour des groupes non-gouvernementaux. Les Challenges comprennent des choses pratiques, comme des gants d'astronautes plus efficaces.

Les robots jumeaux Spirit et Opportunity, qui ont atterri sur Mars respectivement le 4 janvier 2004 et le 25 janvier 2004, ont √©galement apport√© un nombre consid√©rable d'informations sur Mars. Leur vie ne devait se limiter au d√©part qu'√† quelques mois; en r√©alit√©, ces robots fonctionnent toujours aujourd'hui gr√Ęce aux panneaux solaires perfectionn√©s dont ils sont √©quip√©s: Opportunity est ainsi arriv√© dans une plaine immense o√Ļ des traces g√©ologiques du pass√© de la plan√®te subsistent; Spirit dans un √©norme crat√®re d'impact de 160 km de large.

Le 8 septembre 2009, le rapport du comit√© dirig√© par Norman Augustine charg√© le nouveau pr√©sident Barack Obama d'√©valuer la strat√©gie spatiale des √Čtats-Unis [3] estime que "Le programme spatial habit√© am√©ricain est sur une trajectoire non viable. Il perp√©tue la p√©rilleuse pratique qui consiste √† poursuivre des buts sans leur attribuer de ressources." Les projets affich√© √† cette date √©tant trop ambitieux pour les budgets accord√©s, ils proposent une nouvelle palette d'options pour le futur de la NASA [4]. Ce rapport est contest√© par Robert Zubrin de la Mars Society qui estime que le co√Ľts et les d√©lais d√©crits dans celui ci sont sur√©valu√©s [5].

Notes et références

  1. ‚ÜĎ (en) NASA - Fiscal Year 2006 - Budget Estimates[pdf]
  2. ‚ÜĎ Journal Le Monde du 16 juillet 1969
  3. ‚ÜĎ (en)U.S. Human Space Flight Plans Committee, ¬ę SUMMARY REPORT of the Review of U.S. Human Space Flight Plans Committee ¬Ľ sur http://www.nasa.gov, 2009. Consult√© le 26 septembre 2009
  4. ‚ÜĎ (fr) Philippe Henarejos, ¬ę La Nasa ne retournera pas sur la Lune avant 2025 ¬Ľ sur http://www.cieletespace.fr, 9 septembre 2009. Consult√© le 26 septembre 2009
  5. ‚ÜĎ (fr)Robert Zubrin, ¬ę L‚Äôestimation de co√Ľts enfl√©e et b√Ęcl√©e remise √† la Commission Augustine, risque de couler le programme de vols habit√©s de la NASA. ¬Ľ, dans , 29 ao√Ľt 2009 [texte int√©gral (page consult√©e le 26 septembre 2009)] 

Voir aussi

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